宽幅卫星式柔印在软包装业中的应用分析

时间:2009-09-16 12:26:10来源:科印传媒《印刷技术》作者:蔡成基

  宽幅卫星式柔印在国内软包装行业成规模的应用可以追溯到1996~1997年。当时,北方的大连大诺印刷包装有限公司,华东的泰格包装(上海)有限公司和上海紫泉包装有限公司,华南的海南永光彩印有限公司几乎在同一时间从德国、意大利等国家引进了先进的宽幅卫星式柔印机,在薄膜柔印方面迈出了坚实的第一步。
  宽幅卫星式柔印在软包装印刷方面的优势
  在宽幅薄膜印刷方面,柔印的应用集中在卫生材料包装方面,如婴儿尿裤、妇女卫生巾、餐巾纸、卫生纸等的PE薄膜包装,以及牛奶、酱油、黄酒、食醋等液体食品的多层共挤膜简易包装等。宽幅柔印之所以能在这些市场上取得较好的成绩,主要有以下两个原因。

  (1)宽幅卫星式柔印机的套准优势。当时,卫生材料包装在国内刚刚兴起,这个行业是伴随着外资卫生材料生产企业登陆国内市场而发展起来的。从表面上看,似乎类似的国外产品都是采用薄膜柔印工艺,因此外企就指定要用柔印方式而不是凹印来印刷此类产品。但从技术层面上看,由于PE薄膜软化温度较低,在干燥工序容易受热变形,易造成套准困难。而卫生材料包装的一般特点是轻、薄、软,对薄膜的厚度有限定,基本上都在40~60μm左右,因此对印刷套准的要求就更高。宽幅卫星式柔印机的特点是印刷套准与材料张力的变化基本无关,环绕着中心压印滚筒分布的各色组是在零张力的条件下印刷的,因此即使在特别薄、软的薄膜上印刷,套准也不成问题,这大大符合了PE薄膜的印刷要求。
  (2)柔印工艺的环保性。采用柔印工艺必须要使用感光树脂版,这种版材的一大特点就是与苯类、酮类溶剂不相容,对酯类溶剂的最大相容限量也只有20%,如果超过该限度,印版便会溶胀。因此可以说柔印工艺天生排斥有毒溶剂。出于印版的安全性考虑,柔印只能使用醇溶性油墨、水性油墨以及UV油墨,而这些油墨已被终端消费者认定为是环保型油墨。也正因如此,消费者不必仔细区分凹印产品究竟是采用苯类油墨、酮类油墨还是环保的无苯无酮类油墨,而只要区分印品是采用凹印还是柔印工艺,就可以得到环保上的安全感。从薄膜厚度上看,液体食品的包装完全可以采用凹印工艺,不会有套准方面的顾虑,但从油墨的安全性和油墨的耗用量方面考虑,印刷企业选择柔印工艺无疑是明智之举。
  宽幅卫星式柔印与凹印的博弈
  宽幅卫星式柔印在薄膜印刷方面的缺点是无法像凹印与胶印那样做到175线/英寸,只能使用120~133线/英寸的印版,因此印品的层次表现力比凹印要差许多。柔印是在欧美地区兴起的一种新型印刷方式,并且保持着较快的增长速度,尤其是在美国,其柔印薄膜的市场份额已达到80%。这与美国在环境保护方面设置的惩罚性措施有关,也同西方民族习惯于包装上的粗网点、大色块有关,因此柔印在层次表现力方面的缺陷并不影响它在欧美市场的份额。但在亚洲,尤其是中国和日本,不断地追求印品的精美化和高质量,这是由亚洲民族文化的特点决定的。

  凹印凭借其精细网点印刷得以较广泛的应用,已形成软包装行业的一个特色,这种影响之大,在行业中难以撼动。早在1997~1998年,海南永光彩印有限公司就率先向这种传统挑战。笔者曾有幸担任第一届全国柔印产品质量评比的评委,在评选现场看到了海南永光彩印有限公司的送评产品就是柔印的食品软包装复合膜。该样品采用BOPP薄膜里印,印版为133线/英寸,网点结实饱满,色泽鲜亮。但由于该样品是软包装复合印品,单个产品面积小,要采用纵横向多联拼版。同其他印刷单位选送的样品相比,这个小幅多联产品的层次感明显不如采用120~133线/英寸印刷的同类印品。虽然最终该样品获得一等奖,但与其他厂家的作品相比,其付出了更多的努力,还是有些“吃亏”。采用柔印工艺打的是“环保牌”,但这款产品在里印后又进行干法复合,却又退回到凹印的水平,印刷质量也无法与凹印匹敌。因此,即使获得了一等奖,市场效应也肯定无法同凹印抗争。据悉,海南永光彩印有限公司的这台柔印机最后被转卖了,笔者认为,柔印在软包装薄膜上的印刷质量无法与凹印抗衡应该是重要原因之一。
  为改进柔印这一缺陷,薄膜柔印很早就采用CDI激光制版,将最小网点控制在25~30μm,圆形网点技术的应用能尽可能将中间调区域的层次拉开,在胶印中使用的链形网点也被应用到柔印中,使得30%~70%区域的层次更加柔和……即便如此,由于网点过粗、最小网点过大、阶调过短、渐变网无法渐变到零等问题,柔印的层次还是无法拉开,无法接近或达到胶印和凹印的水准。终端用户并不会因为柔印是来自欧美成熟市场的工艺而青睐于它,出于对印刷质量的考虑,中国的消费者还是会把赞成票投向凹印,即使凹印在环保方面还大有疑惑。10年来,国内的薄膜柔印并没有开发出多少新市场,相反,已经建立起来的PE薄膜柔印市场遭到了凹印等传统工艺的挑战,市场份额正在不断减少。笔者当年用柔印工艺开发的市场,不少已经失守,重新成为凹印的领地。究其原因,柔印质量没有上升,成本没有下降,这是柔印在软包装市场推广的“软肋”。

  宽幅卫星式柔印在软包装市场的受挫同卫星式柔印机本身的特点有关(笔者2008年曾专门撰文论述这一问题,详见《印刷技术》2008年第18期),概括起来有以下3个方面的问题:①卫星式机型的印刷平台结构。②悬臂式套筒在操作侧的固定或支承结构。③环绕中心压印滚筒四周分布的N-1个色组间干燥装置对中心压印滚筒的加热。正是由于这些原因,使卫星式柔印机的印刷压力难于精确控制。为了避免印刷过程中出现堵版,宁愿将网点做得粗些,甚至做到100~110线/英寸。当机组式柔印机可以印出175线/英寸甚至200线/英寸的精美标签时,卫星式柔印机只能继续在120线/英寸左右徘徊,不断地拱手让出市场。
  柯达Flexcel NX激光柔性版技术的有益尝试
  可以弥补宽幅卫星式柔印机不足的是印版技术。在2009年美国柔印协会FTA年会上,柯达公司的Flexcel NX激光柔性版技术获创新大奖。Flexcel NX激光柔性版技术的特点是最小网点可达10μm,独立最小网点达50μm,最细线条文字20μm,该印版的解像力是300线@2400dpi,网点范围达0.4%~99.6%,笔者用过的测试印版是175线/英寸、200线/英寸和240线/英寸,从100%实地到1%、0.8%直至0.4%,最小网点0.4%时采用调频网,0.8%以上采用调幅网。Flexcel NX激光柔性版技术与市场上已成熟的数字激光版的网点技术不同,其在印版上得到的是平顶网点而不是尖顶网点,受压后的扩张明显要小许多。网点形状是随机生成的多边矩形,网点面积相同但形状不同,多棱角。考虑到网点扩张的必然性,转移到印刷基材上形成圆点。这种技术在选择网纹辊线数方面有极大的经济合理性,按照传统算法,最小网点的直径必须大于等于网纹辊网穴开口的直径,不然就存在网点被塞进网穴的风险,造成堵版。采用Flexcel NX激光柔性版技术,若按照传统算法,必须要采用1500线/英寸的网纹辊,但实际上只要采用1200线/英寸的网纹辊就足够了。Flexcel NX激光柔性版技术采用的挂网结构也与传统柔性版的圆形网点不同,它采用相同于胶印的方圆网点,即50%处是临界点,网点呈方形,从50%处向上下两端均匀延伸,网点呈圆形。高光与暗调区域以相同的速率与宽度呈色,与胶印网点具有相同的色域空间,避免了圆形网点在临界点70%处以上的暗调挤在一块,形成暗调并级的缺陷。笔者曾经看到用柯达、艾司科和网屏的网点技术对同一图片进行分色制版并做比较的柔印品,不用仔细分别就能看出差异。最接近胶印质量的是柯达的方圆网点,而且是采用方形激光器曝光生成的网点。圆形激光器产生的网点虽也能模拟,但差异很大。此外,Flexcel NX激光柔性版技术采用了不少特殊网点技术,如Maxtone(特殊区域的混合网)、HyperFlex (加强网点肩部,提高网点强度)、DigiCap (表面微孔技术,提高实地与网点的表面载墨量)、Dotshop (柔印复制软件)、Raster Scaling (微量光栅缩放技术以解决视觉上网点间的纵横向线条)等。这些技术已在ThermoFlexo(热力神制版机系列)中成功应用。

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